Cassini «врезался» в ледяные гейзеры спутника Сатурна

10 октября космический аппарат Cassini пролетел всего в 25 км над поверхностью Энцелада – спутника Сатурна и запечатлел его поверхность.

После этого аппарат врезался в клубы замёрзшего водного пара, вырывающегося из трещин «тигровых полос» вблизи южного полюса спутника. Так близко ни к одному спутнику Сатурна космический аппарат Cassini ещё не подбирался. Только его «пассажир», европейский зонд Huygens, в январе 2005 года опустился на поверхность спутника Титан, сообщает gazeta.ru.

Энцелад — спутник Сатурна, обращающийся вокруг планеты за 33 часа по почти круговой орбите (e=0,0047) радиусом 238 тысяч километров, находящейся в плоскости экватора и колец Сатурна.

Пятое за время экспедиции сближение Cassini с Энцеладом официально началось примерно за 8,5 часов до «часа X» с радиосканирования спутника с помощью радара, измеряющего свойства поверхности по характеристикам рассеянного радиоизлучения. Миллиметровые неровности, средний размер которых меньше длины радиоволны, на которой работает радар, рассеивают его луч совсем не так, как крупные булыжники, что и позволяет оценить гладкость поверхности покрытого льдом спутника. Кроме того, радар независимо оценивает и расстояние до спутника.

При помощи телескопа с диаметром объектива 50 см CIRS определялся химический состав поверхности Энцелада и гейзеров, ведь они достаточно плотные и яркие – по спектру отражённого ими солнечного света от ледяной поверхности.

А панорамный спектрограф UVIS, работающий в ультрафиолетовом диапазоне на длинах волн от 560А до 1900А (0,056–0,19 мкм), просканировал окрестную среду спутника, образованную атомами и молекулами, выбитыми с поверхности Энцелада микрометеоритной бомбардировкой и вынесенными наружу теми самыми загадочными гейзерами, изучение которых превратилось едва ли не в главный элемент миссии Cassini к лунам Сатурна.

После этого космический аппарат совершил новый разворот, выставив вперёд «ловушки» инструментов CDA и INMS, задача которых – определить состав, плотность, скорость и другие характеристики частиц в окружении Энцелада. По предварительным данным, масс-спектрограф анализатора космической пыли был более чем загружен работой в течение всего сближения. Хотя полученные им данные ещё не обработаны, значительные вариации в скорости их накопления во время пролёта уже открыли учёным довольно сложную внутреннюю структуру водных гейзеров. Первые предварительные данные по составу этих частиц, – которые, судя по всему, являются основным источником материала для слабого внешнего кольца E Сатурна, – должны появиться в ближайшие дни.

Однако, оптические камеры Cassini расположены на борту, противоположном CDA и INMS, поэтому во время максимального сближения они смотрели в сторону от Энцелада, зато в их поле зрения попал Сатурн. Поэтому самыми близкими снимками сатурнианского спутника по-прежнему остаются кадры, полученные в августе, во время предыдущего сближения (этот же снимок с сайта NASA мы приводим в новости).

Однако на излёте от Энцелада оптические камеры всё-таки поснимали «тигровые полосы» – трещины вблизи южного полюса спутника, из которых, собственно, и бьют гейзеры. К анализу этих данных учёные намерены приступить сразу после выходных.

Следующий пролёт Cassini мимо Энцелада состоится уже через три недели – 31 октября: аппарат пройдёт на минимальном расстоянии около 200 км от поверхности спутника. И на этот раз снова, как и в августе, приоритет будет отдан оптическим инструментам. Учёные рассчитывают получить снимки расщелин с разрешением всего в 8 м и посмотреть, что изменилось в окрестностях южного полюса Энцелада за последние 2,5 месяца. Вновь к этому спутнику Cassini вернётся лишь в следующем году.